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Islandia es, además de uno de los lugares geológicamente más recientes de la tierra, uno de los últimos en ser colonizado. Los antiguos marineros debían saber que algo existía más allá de Escocia cuando allá por el año 300 a:C. el historiador Piteas de Marsella escribía acerca de la “Última Thule” una tierra del norte en el borde de un océano congelado en el que nunca se oscurecía el verano, en una más que posible referencia a Islandia. No es hasta muchos siglos después que la isla es finalmente descubierta y habitada, si bien no está muy claro quienes fueron sus primeros visitantes.

La fecha exacta de los primeros asentamientos es incierta. Se han encontrado en la isla antiguas monedas romanas que datan del siglo tercero, si bien se desconoce si fueron llevadas en ese momento a la isla, o si llegaron siglos más tarde con los colonos vikingos, después de haber circulado entre ellos como moneda de cambio durante siglos.

Los vikingos fueron un pueblo escandinavo de aventureros, armados con las naves más rápidas de su tiempo, y obligados por la política del momento y una gran escasez de alimentos en la península escandinava, a buscar fortuna en el extranjero a través de la guerra y la privacidad. Ya habían explorado Britania e Irlanda a finales del siglo VIII. Según la tradición y lo recogido el Landnámabók (Libro de los Colonizadores), los vikingos llegaron a Islandia por accidente, cuando a mediados del siglo IX, un vikingo llamado Naddoddr desorientó su camino hacia las Islas Faroe, y arribó a la costa este de Islandia, a la cual llamó Snæland o “Tierras de nieve”. Decidió continuar su viaje hacia las Islas Faroe y no permaneció en la isla.

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Poco después, un noruego llamado Flóki Vilgerðarson dejó su hogar con la intención de colonizar la tierra recién descubierta, Snæland. Su viaje pasó por las islas Shetland y por las Faroe, donde recogió tres cuervos que le ayudaron a encontrar su camino a Islandia. Por ello recibió el apodo de Raven-Floki (Hrafna-Flóki en los idiomas nórdicos e islandés), y continúa siendo comúnmente recordado por este nombre. Sin embargo, un duro invierno cuando habitaba en el noroeste de la isla acabó con todos sus animales. Al subir una montaña, en su búsqueda de nuevos territorios, descubrió al otro lado un fiordo lleno de hielo y, frustrado, cambió el nombre del país por el de Island, Islandia (Tierra de Hielo), y regresó a Noruega.

De acuerdo con los antiguos manuscritos de Íslendingabók (libro de los islandeses, siglo XIII) y del Landnámabók, el primer poblador permanente de Islandia fue el noruego Ingólfur Arnarson. Según estos manuscritos, Arnarson llegó a Islandia en el año 874 d.C., y dio a la ciudad de Reykjavik (cuya traducción es “Bahía de los humos”) el nombre que aún conserva. La bonanza de Arnarson en la isla atrajo a otros inmigrantes, que dedicaron los siguientes sesenta años a ocupar y domesticar los terrenos vacantes, en lo que se conoce como el Asentamiento o Landnám. La mayoría de estos primeros islandeses eran noruegos, si bien hubo muchos procedentes de Escocia, Irlanda, el norte de Inglaterra, las islas Shetland, las Orcadas o las Faroe. La mayoría de ellos eran agricultores, que trajeron con ellos sus ovejas, caballos y cultivos como la cebada. Fueron estos colonos los que acabaron esquilmando los bosques islandeses para poder disponer de combustible, y de material suficiente para sus edificios y embarcaciones.

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Las condiciones en Islandia debieron ser más favorables en comparación con las de Noruega, y ya en el año 930 se colonizaban las últimas áreas del país, y vivían en él 60.000 personas aproximadamente (cifra no superada hasta entrado el siglo XIX).

A principios del siglo X, Islandia estaba habitada en toda su extensión y había comenzado a verse a sí misma como una nación independiente. Con la necesidad de un gobierno nacional. Los nuevos habitantes se organizaron en clanes y asambleas en las que los propietarios de las tierras eran aceptados como goði (organizador de sacrificios a los dioses).y líder político. Los representantes de todos los clanes rechazaron la idea de un líder supremo, y en su lugar decidieron en el año 930 crear una comunidad gobernada por una asamblea nacional, llamada Alþingi (parlamento nacional) que desde entonces se reuniría durante dos semanas cada verano en Þingvellir, al suroeste de la isla. En este parlamento se establecian nuevas leyes, se resolvian pugnas y se decidía sobre infracciones de la ley, ya que no existían leyes escritas, siendo éstas memorizadas por el Logsogumaðr (el que dice las leyes). El Alþingi es el parlamento democrático más antiguo del mundo, y se mantuvo vigente hasta 1798.

El primer siglo de vida de esta recién creada república fue en gran medida su época dorada; el país se unió, los recursos naturales eran abundantes y la agricultura, rentable. Esta época es la denominada era de las sagas, el momento en el que las primeras generaciones de islandeses forjan los grandes nombres que pasan a la tradición oral, y que sólo más tarde son escritas en papel.

Si bien los colonos eran predominantemente paganos y adoraban a dioses nórdicos como Odín, Thor, Freyr o Freyja, en el siglo X las presiones europeas hicieron que la mayoría se convirtiera al cristianismo, especialmente a medida que el fin del milenio se aproximaba, momento en el que prominentes islandeses aceptaron la nueva fe.

A finales del siglo X, Eiríkur Þorvaldsson, mejor conocido como Eric el Rojo, fue obligado a exiliarse durante tres años de Islandia por matar a su vecino en una disputa, y se dispuso a navegar hacia el oeste. Fue así cómo llegó a descubrir Groenlandia (ya habitada por pueblos indígenas), a la que llamó Tierra Verde con la intención de hacer de reclamo para más islandeses. Tras su exilio volvió a Islandia y convenció a cientos de compatriotas para acompañarlo a fundar una nueva tierra. Una travesía difícil hizo que el número quedara muy diezmado, pero consiguieron fundar varios poblados y habitaron la gran isla hasta el siglo XV. Un hijo de Eric, Leif Ericsson, al regresar de un viaje a Noruega y perder su rumbo de vuelta, llegó por accidente a tierras de Terra Nova en el continente americano, 500 años antes que Cristobal Colón.

Islandia fue una república independiente hasta que en el año 1263 fue sometida por el reino de Noruega, y en el siglo XIV ambas entran a formar parte de la corona de Dinamarca. A principios del siglo XV la peste llegó a Islandia y acabó con la vida de la mitad de la población de la isla. Cuando en 1814 Noruega se separa de la corona danesa y se une a la sueca, Islandia permanece bajo control danés. En aquellos momentos Islandia vivía un grave retroceso en su población debido a las epidemias, erupciones volcánicas, y especialmente al hambre, motivada por una pésima administración de la corona danesa.

En el año 1908 Alþingi rechazó un proyecto de Constitución, según la cual Islandia pasaría a ser un estado independiente al amparo de la monarquía danesa. Sin embargo, una década más tarde, en un referéndum nacional, el noventa por ciento de los votantes aprobaron la propuesta, y así en diciembre de 1918, Islandia pasa a ser un Estado asociado a Dinamarca, con el reconocimiento como estado independiente sin dejar de aceptar al rey danés como monarca. En 1944 Islandia recupera su total independencia, y proclama la república, de la cual Sveinn Björnsson pasa a ser el primer presidente.

Sólo unos años más tarde, en 1949 tras la Segunda Guerra Mundial, Islandia se incorpora a la OTAN y al Consejo de Europa. Al no disponer de un ejército propio, en 1951 el Alþingi acordó que las fuerzas armadas estadounidenses operaran en la base aérea de Keflavik, utilizando las instalaciones que EE.UU. ya había construido durante la Segunda Guerra Mundial. Los norteamericanos permanecieron allí hasta 2006.

Ya en 1915, se estableció en Islandia la igualdad de derechos entre mujeres y hombres, obteniendo el derecho de voto y de representatividad política. En junio 1980 Vigdís Finnbogadottir, es elegida Presidenta de la república de Islandia, convirtiéndose en el primer país europeo en el que una mujer gana unas elecciones presidenciales.

El ingreso de Islandia a la UE fue aprobado por el Alþingi en 1993.

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La grave crisis económica de 2008 llevó a manifestarse multitudinariamente a la población, lo que implicó adelantar las elecciones parlamentarias, el posterior encausamiento del anterior Primer Ministro, realizar referéndums para decidir sobre el pago de la deuda externa de los bancos nacionales, y un proceso ciudadano que culminó en un borrador de nueva constitución.

Economía

Tradicionalmente, la agricultura y la pesca fueron las bases de la economía islandesa. Con el acuerdo de monopolio de comercio danés sobre la economía islandesa de 1602, todo el comercio entre Islandia y el exterior estaba restringido entre unos pocos comerciantes daneses, que vendían sus productos a precios muy elevados respecto del precio de compra. De esta manera, llegado el año 1700, el monopolio estaba arruinado, y no es hasta mediados del siglo XVIII que el administrador de la capital, Skúli Magnússon, estableciera industrias controladas directamente por islandeses. Fundó una empresa en Reykjavik –aún un asentamiento de pequeños agricultores en ese momento- para mejorar las prácticas agrícolas y la modernización de la industria de la lana y de la pesca.

Si bien hasta principios del siglo XX Islandia era uno de los países más pobres de Europa, con su independencia no tardó en crear lo que sería una de las economías mundiales más desarrolladas, manteniendo un estado del bienestar que provee de asistencia sanitaria universal y educación superior gratuita a sus ciudadanos. En 2008 se vio gravemente afectada por un gran colapso económico que dinamitó su economía y derrumbó su sistema bancario, donde los tres bancos más grandes del país quebraron, y fueron nacionalizados debido a su deuda adquirida. Islandia se vio obligada a pedir préstamos a países amigos y al Fondo Monetario Internacional, y a utilizar la inflación (en 2008 la tasa de cambio pasó de 70 ISK por euro, a 250 ISK por euro) como mecanismo de recuperación de las exportaciones, y por tanto de su economía. En los referéndums sobre el pago de la deuda contraída por los bancos privados con el Reino Unido y Países Bajos, el 90% de los ciudadanos se negó a asumirla, y sólo fueron compensados los ahorradores islandeses afectados por la quiebra del banco Icesave.

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